意外に知らない「戻り鰹」の意味と時期

イメージとして、

「なんか、鰹って海をぐるぐるぐるぐる回ってるんじゃない?」

くらいは分かりますが、正面切って「戻り鰹って何?」と聞かれると説明に困ってしまいます。

それに、そもそも鰹の旬は春じゃないの?

だったら戻り鰹って何それ? 美味しいの? ……という疑問にお答えできるようにしておかなければ。

まずカツオはどこを回遊しているのか

ということで……まず、カツオは最高10年くらい生きることができて、そうすると体長は1メートルにも達します。幅広い温度帯で生息可能なので世界中の海域にいるけど20℃前後の水温を好むと。

産卵するのは多くの場合太平洋域の熱帯、亜熱帯にあたる地域と見られています。しかし、その地域には餌が比較的少ないため、おそらく餌となる小型の魚を求めて北上するのではないかと推測されます。

というか……鰹って止まっていると水中の酸素を得ることができない体なので、どっちみち常に泳ぎ続けていなければならないです。だから、

「どうせなら太平洋一周して来ようぜ~」という説も有力(なわけはありません)。

とにかく、まず鰹はどこをどういうふうに回遊しているのかを紹介しようと思って……いろいろ探したんですけど、実はまだよく分かっていないみたいです。

昨今資源保護などの目的から有名鰹だしメーカーなどが協賛して鰹の回遊経路を詳しく特定する研究が行われているようです。

一応、現時点で分かっている範囲で言えば、日本では以前から

「カツオは春から黒潮に乗って北へ移動し、秋から今度は親潮に乗って南へ戻る」

という通説がありました。これは実際に漁業に従事する方々の経験からくる認識だと思います。確かに、それはカツオの回遊ルートのひとつではあるようです。

ただし、実際にはそれ以外のルートもあることが確認されており、そもそも鰹は太平洋上だけでも赤道直下付近を中心に幅広く分布しており、その約半数くらいが三陸沖付近まで北上してくる群だと推定されます。

北上するルートも日本列島至近のルート以外にも複数考えられ、実際には「黒潮に乗って」移動しているというよりも、回遊している群れの一部がたまたまそこを通過するに過ぎない(?)のかもしれません。

北上するのが「のぼり鰹」南下するのが「戻り鰹」

……と、このように謎も多い「カツオ様」ですが、一般に言うところの「のぼり鰹」「戻り鰹」という言い方は比較的はっきりしていて、「のぼり鰹」は日本近海で水揚される鰹のうち、春先から北上する鰹のことを指します。旬は3~4月頃となります。

よく、毎年初めて食べる鰹、あるいは市場や店舗でその年最初に入荷した鰹のことを「初鰹」と言いますが、最近では、その年に出回り始めたのぼり鰹を全般的に「初鰹」と呼ぶことも多いですね。

これに対して「戻り鰹」は三陸沖から秋頃に南下する鰹のことで、旬は9月~10月ということになります。

つまり現代では鰹は「のぼり鰹」と「戻り鰹」の両方が旬とされています。

ちなみに、もちろんカツオは何も日本近海だけで漁獲されるわけではありません。カツオ全体で言えば漁獲高のうち多くは太平洋中西部でのものであり、日本だけではなくアメリカ、中国、韓国、台湾など各国で水揚されており、むしろ近海物のほうが全体の中ではごくわずかで、カツオ全体の漁獲高が年々大きく伸びる中、近海物のほうは漁獲高が毎年あまり変わらず、むしろ近年は低迷している傾向にあります。

戻り鰹の産地

鰹と言えばもちろん「土佐」が有名です。初ガツオのほうが話題になりがちですが、もちろん10月頃には高知も戻り鰹の旬を迎えます。

……って、よく考えたら、カツオは北へ行って戻ってくるわけですから、たいてい上り鰹と戻り鰹は同じ港に水揚げされることになるわけで、

「戻り鰹だけが有名な産地」

を探そうとするのはヘンかな?

とは言え、9月には三陸沖まで上ってきたカツオが南へ引き返す時期ですから、戻り鰹が最初に出回るのはやはり三陸物ということになりますし、戻り鰹なら三陸というイメージがあります。

と言っても、ちょうど折り返し地点に当たる水域なので厳密に「上ってるのか?」それとも「戻り始めているのか?」と考えると少し「?」な気もしますが。

産地としては宮城県「気仙沼」などが有名です。

あとは静岡県では「焼津」の鰹。

関東圏では千葉の「勝浦」。

鰹は太平洋側ならほぼ全域で獲れますから……しかし、まあ何と言っても高知県黒潮町(旧佐賀町)では「もどりガツオ祭り」が開催されます。風光明媚な漁港の景観と、脂の乗り切った旬の戻り鰹を堪能できます。

黒潮町公式HP【http://www.town.kuroshio.lg.jp/pb/cont/kuronavi-event/5724】

あと、個人的には親類がいるので枕崎の「港まつり」も押しときますね~。花火もあるよ~(笑)